16/09/2021

Le drone MQ-25 ravitaille un F-35C !

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L'US Navy et Boeing ont utilisé pour la première fois le drone de démonstration  MQ-25 T1 « Stingray » pour ravitailler un avion de  combat F-35C Lightning II de l'US Navy, démontrant une fois de plus les capacités à accomplir sa mission principale de ravitaillement en vol.

Il s'agissait de la troisième mission de ravitaillement en carburant de l'équipement d'essai appartenant à Boeing en un peu plus de trois mois, faisant ainsi progresser le programme d'essais du premier avion sans pilote embarqué de la Marine. Le MQ-25 a ravitaillé un F/A-18 Super Hornet en juin et un E-2D Hawkeye en août.

"Chaque vol d'essai avec un autre avion de type/modèle/série nous rapproche de la livraison rapide d'un MQ-25 entièrement capable de mission à la flotte", a déclaré le capitaine Chad Reed, responsable du programme d'aviation de transport sans pilote de la Marine. « La capacité de ravitaillement inégalée de Stingray va augmenter la projection de puissance de la Marine et offrir une flexibilité opérationnelle aux commandants des groupes aéronavals. »

Au cours d'un vol d'essai le 13 septembre, un pilote d'essai de F-35C de l'Escadron d'essais et d'évaluation en vol de la Marine deux trois (VX-23) a mené une enquête de sillage réussie derrière T1 pour assurer les performances et la stabilité avant d'entrer en contact avec le ravitaillement en vol de T1 et drogue recevoir du carburant.

« Ce vol était une nouvelle démonstration physique de la maturité et de la stabilité de la conception de l'avion MQ-25 », a déclaré Dave Bujold, directeur du programme MQ-25 de Boeing. « Grâce à cette dernière mission de notre programme de tests accélérés, nous sommes convaincus que l'avion MQ-25 que nous construisons actuellement répondra à l'exigence principale de la Marine : livrer du carburant en toute sécurité à l'escadre aérienne du transporteur. »

Le programme d'essais en vol du MQ-25 a débuté en septembre 2019 avec le premier vol de l'avion. Au cours des deux années suivantes, le programme d'essais a réalisé plus de 120 heures de vol - recueillant des données sur tout, des performances de l'avion à la dynamique de propulsion en passant par les charges structurelles et les tests de flottement pour la résistance et la stabilité.

Le MQ-25 bénéficie des deux années de données d'essais en vol préliminaires, qui ont été réintégrées dans ses modèles numériques pour renforcer le fil numérique reliant la conception de l'avion à la production pour tester les opérations et le maintien en puissance. Boeing fabrique actuellement les deux premiers avions d'essai MQ-25.

Le MQ-25 T1 sera utilisé pour effectuer une démonstration de manutention de pont à bord d'un porte-avions de l'US Navy au cours des prochains mois afin de faire progresser l'intégration du porte-avions.

Rappel

Boeing a remporté en août 2018 un contrat d'ingénierie, de fabrication et de développement (EMD) de 805,3 millions de dollars US par le Naval Air Systems Command (NAVAIR) pour la conception, le développement, la fabrication, le test, la livraison et le support de quatre avions sans pilote MQ-25A. Il est prévu que le MQ-25a puisse obtenir une capacité opérationnelle initiale en août 2024.

Boeing a déjà testé le MQ-25A, soit le prototype n°T1 N234MQ en vol. Ce dernier, a commencé ses activités d'essais en vol en septembre 2019, accumulant environ 30 heures de vol jusqu'en février 2020. Selon le cahier des charges, le MQ-25A devrait livrer 6’800 kg de carburant à 4 à 6 avions.

Les opérations de ravitaillement en vol sont entreprises à l'aide de deux pods standard, un sous chaque aile, avec un tuyau et un panier de ravitaillement. Il s’agit des mêmes nacelles de ravitaillement qui équipent déjà les F/A-18 E/F « Super Hornet » construite par la société Cobham.

Le MQ-25A « Stingray »

Selon l’US Navy, le MQ-25 « Stingray » permettra une meilleure utilisation des avions de combat en élargissant la gamme de déploiement des Boeing F/A-18 « Super Hornet », Boeing EA-18G « Growler » et des Lockheed Martin F-35C. Le MQ-25 fonctionnera depuis les porte-avions en utilisant les mêmes systèmes de bord commun aux avions pilotés par l’homme, comme la catapulte de lancement et les systèmes de récupération du bâtiment.

Désigné le RAQ-25 dans la phase d’évaluation du projet de drone ravitailleur, la désignation a été modifiée en MQ-25 « Stingray ». Les exigences en matière de furtivité permettent toujours de tirer des missiles ou larguer des bombes à partir de pylônes, mais la surveillance et la destruction des cibles ne seront pas la mission principale du nouvel engin. 

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Photos : Ravitaillement d’un F-35C par le MQ-25 @ Boeing